The Discovery of Witchcraft - Scot Reginald (1651)

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The Discoverie of Witchcraft is a partially sceptical book published by the English gentleman Reginald Scot in 1584, intended as an exposé of medieval witchcraft. It contains a small section intended to show how the public was fooled by charlatans, which is considered the first published material on magic.

Scot believed that the prosecution of those accused of witchcraft was irrational and un-Christian, and he held the Roman Church responsible. Popular belief held that all obtainable copies were burned on the accession of James I in 1603.

Scot's book appeared entitled The Discoverie of Witchcraft, wherein the Lewde dealing of Witches and Witchmongers is notablie detected, in sixteen books ... whereunto is added a Treatise upon the Nature and Substance of Spirits and Devils, 1584. At the end of the volume the printer gives his name as William Brome.

There are four dedications: to Sir Roger Manwood, chief baron of the exchequer; another to Scot's cousin, Sir Thomas Scot, a third jointly to John Coldwell, then dean of Rochester, and to William Redman, then Archdeacon of Canterbury; and a fourth "to the readers". Scott enumerates 212 authors whose works in Latin he had consulted, and twenty-three authors who wrote in English. The names in the first list include many Greek and Arabic writers; among those in the second are John Bale, John Foxe, Sir Thomas More, John Record, Barnabe Googe, Abraham Fleming, and William Lambarde. But Scot's information was not only from books. He had studied superstitions respecting witchcraft in courts of law in country districts, where the prosecution of witches was unceasing, and in village life, where the belief in witchcraft flourished in many forms.

He set himself to prove that the belief in witchcraft and magic was rejected by reason and by religion, and that spiritualistic manifestations were wilful impostures or illusions due to mental disturbance in the observers. His aim was to prevent the persecution of poor, aged, and simple persons, who were popularly credited with being witches. The maintenance of the superstition he blamed largely on the Roman Catholic Church, and he attacked writers including Jean Bodin (1530–1596), author of Démonomie des Sorciers (Paris, 1580), and Jacobus Sprenger, supposed joint author of Malleus Maleficarum (Nuremberg, 1494).

Of Cornelius Agrippa and Johann Weyer, author of De Præstigiis Demonum (Basle, 1566), whose views he adopted, he spoke with respect. Scot did adopt contemporary superstition, in his references to medicine and astrology. He believed in the medicinal value of the unicorn's horn, and thought that precious stones owed their origin to the influence of the heavenly bodies. The book also narrates stories of strange phenomena in the context of religious convictions. The devil is related with such stories and his ability to absorb people's souls. The book also gives stories of magicians with supernatural powers performing in front of courts of kings.

Abroad the book met with a good reception. A translation into Dutch, edited by Thomas Basson, an English stationer living at Leiden, appeared there in 1609. It was undertaken on the recommendation of the professors, and was dedicated to the university curators and the burgomaster of Leiden. A second edition, published by G. Basson, the first editor's son, was printed at Leyden in 1637.

In 1651 the book was twice reissued in London in quarto by Richard Cotes; the two issues differ slightly in the imprint on the title page. Another reissue was dated 1654. A third edition in folio, dated 1665, included nine new chapters, and added a second book to "The Discourse on Devils and Spirits". In 1886 Brinsley Nicholson edited a reprint of the first edition of 1584, with the additions of that of 1665.



The Discoverie of Witchcraft, wherein the Lewde dealing of Witches and Witchmongers is notablie detected, in sixteen books (littéralement : « La Divulgation de la sorcellerie, où les agissements indécents des sorcières et de ceux qui font commerce de sorcellerie sont révélés au grand jour, en seize livres ») est un ouvrage de l'écrivain et gentilhomme anglais Reginald Scot, publié en 1584.

Partiellement sceptique, ce livre est un exposé sur la sorcellerie ; il contient une petite section décrivant comment un public peut se faire arnaquer par un charlatan, ce qui est considéré comme la première source écrite sur la prestidigitation. Scot croyait que la persécution des prétendus sorciers était irrationnelle et anti-chrétienne, et tenait l'Église catholique romaine pour responsable.

Le livre de Scot est intitulé (traduction littérale du titre anglais) La Divulgation de la sorcellerie, où les agissements indécents des sorcières et de ceux qui font commerce de sorcellerie sont révélés au grand jour, en seize livres … comportant un Traité sur la Nature et la Substance des Esprits et Démons. À la fin du volume, l'imprimeur donne son nom : William Brome.

Il est dédié à quatre personnes : à Sir Roger Manwood, juriste, au cousin de Scot, Sir Thomas Scot, à John Coldwell, alors doyen de Rochester, et à William Redman, alors archidiacre de Canterbury ; il est aussi finalement dédié « aux lecteurs ». Scot énumère 212 auteurs dont il a consulté les travaux en latin, dont beaucoup d'écrivains grecs et arabes, ainsi que 23 autres en anglais, dont John Bale, John Foxe et Abraham Fleming. Mais le travail de Scot ne se base pas seulement sur des écrits. Il étudie les superstitions concernant la sorcellerie dans les tribunaux, où la persécution des sorcières est incessante, ainsi que dans différents villages, où la croyance dans la sorcellerie fleurit de diverses manières.

Il s'attelle à prouver que la croyance en la sorcellerie et la magie est rejetée par la raison et la religion, et que les manifestations spirituelles ne sont que des impostures délibérées ou des illusions dues à des perturbations cognitives chez l'observateur. Son but est d'éviter la persécution des personnes âgées, pauvres et des simplets, qui sont souvent accusés d'être des sorciers. Il accuse largement l'Église catholique romaine d'entretenir cette superstition, et attaque des écrivains comme Jean Bodin (1530–1596), auteur de Démonomie des Sorciers (Paris, 1580), et Jacobus Sprenger, supposé coauteur de Malleus Maleficarum (Nuremberg, 1494).

Il adopte les points de vue de Cornelius Agrippa et Johann Weyer, auteur de De Præstigiis Demonum (Bâle, 1566), et les traite avec respect. Il croit aussi en des superstitions contemporaines, liées à la médecine et à l'astrologie, comme les vertus des cornes de licorne ou l'origine divine des pierres précieuses. Le livre raconte aussi des histoires sur d'étranges phénomènes s'étant produits dans un contexte religieux. Le démon et sa capacité à absorber les âmes y prennent place. De même, on y trouve des histoires de magiciens au pouvoirs surnaturels se produisant devant les cours de rois.

À l'étranger, le livre reçoit de bonnes critiques. Une traduction en néerlandais, publiée par Thomas Basson, un éditeur anglais habitant à Leyde, parait en 1609. Elle est plébiscitée par les professeurs et est dédiée aux donateurs de l'université de Leyde, ainsi qu'au maire de la ville. Une seconde édition, publiée par le fils du premier éditeur, G. Besson, est imprimée à Leyde en 1637.

En 1651, le livre est réédité deux fois à Londres au format In-quarto par Richard Cotes. Les deux versions diffèrent par l'imprimé de la page titre. D'autres rééditions suivent, en 1654, puis en 1665, incluant neuf nouveaux chapitres, et à laquelle un autre livre est ajouté, The Discourse on Devils and Spirits. En 1886, Brinsley Nicholson réimprime la version originale de 1584 avec les ajours de 1665.



Reginald Scot's collection of magical texts:

This collection of magical texts was published at approximately the same time that John Dee was conducting his Mystical experiments. Scot's purpose was to counter the witch hunting craze of the Inquisition by ridiculing the texts and their implications. He also took the opportunity to attack the Catholic Church in general for superstitious practices.  (JHP)

Scot says "they are for the most part made by T. R. (for so much of his name he bewraieth) and John Cokars, invented and devised for the augmentation and maintenance of their living, for the edifieng of the poore, and for the propagating and inlarging of Gods glorie, as in the beginning of their booke of conjurations they protest." Their manuscript was dated 1570.  (JHP)

Scot's text was expanded in 1665 by an anonymous author, who was obviously much less sceptical about the genre.  (JHP)

In his lists of magical texts (chap. 31 and chap. 42) he mentions Ars PaulinaArs AlmadelArs NotoriaHonorius, Sepher Raziel, and others. Scot also reprints J. Wier's (aka Wierus)
Pseudomonarchia daemonum (1563), which corresponds closely to Lemegeton Book 1 (Goetia) .

For a discussion of Scot and these texts, see E.M. Butler's Ritual Magic (Magic in History Series), chapter 5.  (JHP)













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(NB: This posts is subject to be updated.) 

[Sources]

- Complete text and scans of the 1886 edition at archive.org.
- Esoteric Archives JHP / http://www.esotericarchives.com/solomon/scot16.htm
- Leland L. Estes, Reginald Scot and His "Discoverie of Witchcraft": Religion and Science in the Opposition to the European Witch Craze, Church History, Vol. 52, No. 4 (Dec., 1983),
- Scot, Reginald, The Discoverie of Witchcraft, Dover Publications, Inc., New York: 1972.
- The Discoverie of Witchcraft  by  Scot, Reginald, 1538?-1599Nicholson, Brinsley, 1824-1892
- Wikipedia / https://en.wikipedia.org/wiki/The_Discoverie_of_Witchcraft
- Wikipedia / https://fr.wikipedia.org/wiki/The_Discoverie_of_Witchcraft

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